Henri Desgrange
31 januari 1865

Fout melden

Henri Desgrange werd geboren in 1865 in Parijs. Hij was een uitstekend renner en de eerste houder van het werelduurrecord. Later zou hij bekend worden als de oprichter van de Tour de France en bepalen hoe de wedstrijd er tot op vandaag uitziet.

Henri Desgrange werd geboren op 31 januari 1865 in Parijs. Hij groeide op in een welstellende familie uit de middenklasse. Hij begon te werken als klerk in een advocatenkantoor. Later zou hij er ook advocaat worden, maar volgens de legende werd hij daar ontslagen omdat hij met de fiets naar het werk kwam.
In 1891 zag hij dan voor de eerste keer een wielerwedstrijd, namelijk de aankomst van Bordeaux-Parijs. Hij was zo onder de indruk dat hij zelf ook begon te fietsen op de piste. Hij was niet explosief, maar ontdekte wel dat hij beschikte over een goed uithoudingsvermogen.
Op 11 mei 1893 vestigde hij als eerste een werelduurrecord op de wielerpiste ‘Vélodrome Buffalo’ nabij Parijs (35,325km). Hij vestigde ook nog records op de 50km, de 100km en werd Frans kampioen op de driewieler.
Hij schreef in die tijd als journalist verschillende bijdragen voor ‘Paris-Vélo’, ‘La Bicyclette’ en ‘Le Journal de sports’. Hij was ook auteur van verschillende boeken, waaronder ‘La Tête et les jambes ‘(1894), waarin hij vanuit zijn eigen ervaring beschreef hoe een wielrenner zou moeten trainen. Naast journalist en wielrenner was hij ook ondernemer. Hij was dan ook eigenaar van de wielerpiste ‘Parc des Princes’ in Parijs, waar later de Tour zijn vaste aankomstplaats zou krijgen. In 1900 werd hij benoemd tot directeur van de sportkrant L’Auto-Vélo, dat wat later hernoemd zou worden naar L’Auto.
De krant was echter niet het verhoopte succes en op een crisisvergadering begin 1903 werd er besloten om een meerdaagse wielerwedstrijd door Frankrijk te organiseren in de hoop meer lezers te trekken. Het idee was afkomstig van Géo Lefèvre, de wielerjournalist van de krant. Desgrange was in eerste instantie niet erg enthousiast, hij was zelfs niet aanwezig bij de officiële start van de eerste rit in Parijs. Naarmate de populariteit groeide raakte hij zelf ook overtuigd. Hij schreef dagelijkse verslagen van deze heroïsche tocht, die een steeds groter wordend publiek kreeg. Daarnaast was hij ook koersdirecteur en in die rol hield hij de touwtjes altijd strak in handen. Voor hem was wielrennen vooral een individuele sport, waarbij de nadruk op karakter, uithouding en doorzettingsvermogen gelegd moest worden. Hij moest niks hebben van tactiek en onderlinge afspraken tussen renners en dat liet hij merken ook. Zo zette hij Maurice Brocco uit de Tour van 1911 nadat die een andere renner had geholpen zijn achterstand te beperken. Later werd het rijden in ploegen wel toegestaan, maar Desgrange bleef voortdurend op zoek naar een manier om de invloed van ploegentactiek te minimaliseren.
Na de tour van 1929 was hij dan ook niet tevreden met het verloop van de wedstrijd. ‘Mijn tour is door een ploeg gewonnen, niet door een individu’, zei hij. Daarop besliste hij om vanaf 1930 merkenteams te verbieden en enkel nog landenploegen toe te laten. Pas na zijn dood werden er terug merkenteams toegelaten tot de Tour...
Tot in 1939 bleef hij organisator van de Tour. Zijn functie als koersdirecteur droeg hij al tijdens de Tour van 1936 over aan Jacques Goddet vanwege gezondheidsproblemen.
Na zijn dood werd er een monument opgericht dat naar hem genoemd werd op de top van de Galibier. In de Tour de France wordt er ook nog elk jaar een prijs Henri-Desgrange uitgereikt aan de renner die als eerst bovenkomt op de hoogste col van de wedstrijd.